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La guerre, un stimulateur de l'innovation industrielle ?

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La guerre, un stimulateur de l'innovation industrielle ?
Archives Fondation Berliet - Lyon - Usine de montage du char Renault FT par Berliet à Vénissieux en 1918

Une idée reçue consiste à dire : « Une bonne guerre stimule le progrès et l'innovation industrielle ». On ne saura jamais, à moins de refaire l'histoire, si la Première Guerre mondiale a fait faire un pas de géant à l'industrie mondiale. Une certitude cependant : les modes de production de masse qui préexistaient se sont répandus à marche forcée entre 1914 et 1918.

Avant-Guerre, l'Europe et les Etats-Unis étaient déjà dans une phase ascendante de leur développement technologique. C'est sur la production de masse que va se faire la différence pour les entreprises locales, pendant et après la Guerre.

Les entreprises les plus sollicitées par l'économie de guerre sont amenées à repenser leurs méthodes de production. Le recours à la main d'œuvre féminine devient rapidement évident, même si les femmes travaillaient déjà en usine avant la Guerre. On repense les postes de travail, on les adapte à l'allaitement, on crée les premières crèches d'entreprise. Dans la région qui ne s'appelait pas encore « Auvergne-Rhône-Alpes », comme dans toutes les zones de l'arrière, on fait aussi massivement appel aux travailleurs des colonies.

Dans le Rhône, le constructeur automobile Marius Berliet sera l'un de ceux qui sont à l'origine de véritables innovations. Il fait l'acquisition en 1915 d'un immense terrain à Vénissieux sur lequel il construit une usine de 23 hectares. Berliet pousse l'intégration de la chaîne de production à un niveau élevé, puisqu'il prévoit l'installation d'une aciérie, d'une fonderie ou encore d'une forge, afin de produire lui-même les matières premières aux côtés des ateliers d'usinage et de montage. A partir de 1917, cette usine produit des camions et les fameux chars Renault.

Elle s'impose aussitôt comme une réelle nouveauté en France et en Europe, d'abord en raison de ses dimensions inédites : elle est plus vaste que les usines Ford de Détroit, alors fleuron de l'industrie automobile américaine. De grandes avenues perpendiculaires de 30 mètres de large séparent les bâtiments, tandis que plus de 75 km de voies ferrées, desservies par des tracteurs à moteurs, servent au transport.

Les méthodes de travail qui y sont mises en œuvre apparaissent également révolutionnaires pour cette époque. Berliet prend à son compte les principes du taylorisme, et rationalise complètement la chaîne de production, par exemple en organisant le montage des véhicules sur tapis roulant. Il importe d'imposantes machines des Etats-Unis, comme des pilons pouvant aller jusqu'à 30 tonnes.

L'admiration de Berliet pour les méthodes américaines se confirme après la guerre : dès 1919, il créé de toutes pièces une cité ouvrière, à l'architecture aussi rationalisée que ses ateliers, afin d'y accueillir son personnel travaillant à Vénissieux. Il y applique alors tous les principes du paternalisme en pourvoyant à chaque besoin des habitants. Son implication va très loin, puisqu'il construit même une ferme pour fournir en lait la crèche dont il n'a pas manqué d'équiper le nouveau quartier.

Ainsi, en ce qui concerne le constructeur lyonnais, la guerre servit de véritable tremplin pour expérimenter des méthodes de travail alors encore inédites sur le Vieux Continent. Dans le même mouvement, l'industriel lyonnais Edmond Gillet va appliquer des méthodes similaires dans la chimie, pour produire le chlore et l'ypérite dans la région.

Sources : L'innovation en Rhône-Alpes au temps de la Grande Guerre (1914-1918), par Anne Meyer, Bibliothèque municipale de Lyon ; Musée d'histoire militaire de Lyon, Musée d'art et d'histoire de Saint-Etienne




Eric SÉVEYRAT
Journaliste

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